Mafeking: Ciudad Subterránea. Capítulo 15

LOS CADETES: DOS GRANDES PREGUNTAS

¿EN QUE MOMENTO DEL SITIO COMENZARON A TRABAJAR??

“Febrero llegó y se fue sin producir mucho cambio en nuestras circunstancias, y sin embargo, de alguna manera, había una diferencia notable conforme  pasaban las semanas. La gente miraba de manera más grave; una expresión cansada se observaba en muchos rostros que hasta ahora habían sido joviales; Los niños estaban más pálidos y ojerosos. Además  de los constantes peligros de proyectiles y balas perdidas, existía  el conocimiento de que cuando nos despedíamos de cualquier amigo durante unas horas, ese  podría ser nuestro  último adiós en la tierra.,
Además, la imposibilidad de ofrecer cualquier respuesta adecuada al bombardeo de nuestro enemigo,  constituía un constante desgaste de la mente que   poco a poco se extendió  en la guarnición. Poco a poco, también, nuestro aislamiento extremo parecía llegar a casa con nosotros, y no pocos opinaban que el alivio probablemente nunca llegaría, y que Mafeking debería que ser sacrificado por la causa mayor del triunfo final de Inglaterra.”

La desventurada situación que describe la viñeta de Sara Augusta Spencer en su diario ofrece una elocuente nuestra del estado de ánimo de los combatientes y civiles durante el cuarto mes de Sitio. Ya se habían producido las primeras muertes por inanición y la  población infantil estaba resultando diezmada por la malaria, la viruela, la disentería y la diarrea.

Sin dudas Mafeking no era un buen lugar para un niño.

En ese contexto, transitando la segunda semana de febrero de 1900,   Baden-Powell resolvió destinar al Mayor Cecil a la reorganización de los Cadetes para que actuaran como mensajeros y ordenanzas. Sin embargo algunas pruebas muestran que ya estaban cumpliendo esas funciones desde antes que el Mayor  tomara las riendas.

Establecer una fecha exacta para el inicio de estas  actividades del Cuerpo de Cadetes es una misión que la documentación existente no facilita.

Entre el viernes 13 de octubre de 1899 –fecha de inicio del Sitio- y el  sábado 10 de febrero de 1900, día en que oficialmente Lord Edward Cecil fue puesto a cargo de los  chicos, transcurrieron exactamente 120 días. No existen datos certeros sobre las actividades de los Cadetes durante ese período previo.  Tal vez se hayan seguido reuniendo por su cuenta, bajo la antigua modalidad informal,  ya que BP escribió que  Cecil “…reunió a los muchachos de la plaza…”

No obstante ello, una curiosa nota de un periódico de Nueva Zelanda, (North Otago Times, Edición Nº 9614, Página 4) dio cuenta de las actividades de los Cadetes el martes 14 de noviembre de 1899, exactamente un mes después de iniciado el Sitio, y casi tres meses antes de la comisión del Mayor Lord Edward Cecil:

“Cadetes En Servicio Activo
El Cuerpo de Cadetes de Mafeking, compuesto por niños de entre 14 a 16 años, se ofreció voluntariamente para el servicio y fue llamado a salir. Sus miembros resultaron muy inteligentes, y se les asignaron deberes como ordenanzas, relevando  así a un  número de hombres para  un trabajo más importante. Los muchachos estaban marchando por los alrededores con sus con bandoleras, muy entusiastas y muy  orgullosos de sí mismos”

Unos días más tarde, otro informe periodístico de Australia también indicaba que los Cadetes  ya estaban trabajando en el Sitio durante los primeros meses. El periódico de The Age de Melbourne, en la edición del sábado 16 de diciembre de 1899 daba cuenta que:

“Los muchachos  Bóers que combaten tienen su contraparte en el lado Británico en Mafeking  con el Cuerpo de Cadetes, en el cual  la edad promedio de los miembros  es de 16. Todos ellos se han ofrecido como  voluntarios para el servicio activo y en las últimas cartas se informa que  estaban cumpliendo  deberes  como ordenanzas. Se añadió que están “bastante molestos porque no han sido enviados inmediatamente a los puestos avanzados más lejanos”

 Si la información de los dos artículos es correcta –y en principio no habría razones para afirmar lo contrario- ella indica que los Cadetes trabajaron bajo órdenes militares desde el inicio del Sitio, y no sólo a partir de la “administración Cecil”. Esto resultaría congruente con las declaraciones del  ex Cadete Linden Bradfield Webster reproducidas en la revista  Military History Journal (Vol 1 No del mes de diciembre de 1970):

 “Dentro de esa primera semana [entre el día 14 y el 20 de octubre de 1899] Baden-Powell decidió que cada hombre o muchacho que pudiera ser utilizado sería puesto bajo bandera”  Todos los chicos de entre  12 a 15 años de edad tenían que reportarse al cuartel general, poniéndose a las órdenes de él y de Lord Cecil. Yo estaba en este grupo. Nos dijeron que íbamos a ser empleados como guías de despacho.”

Sin embargo, en un reportaje posterior, aparecido en el periódico Daily Ñews (edición del jueves 2 de setiembre de 1971)  Webster narró que al comienzo de las hostilidades “los cadetes” como se llamaba  entonces el informal grupo-  se disolvieron, pero a principios de noviembre de 1900:

“El Coronel Baden-Powell pasó revista a todos los varones mayores de 16 años para ayudar en la defensa de la ciudad. Descubrió que se quedo sin  mensajeros ni  ordenanzas. En noviembre Mafeking estaba sintiendo la presión del Sitio  y  Baden-Powell reunió a todos los chicos del pueblo y se reformaron los cadetes. Nos llamaron el Cuerpo de Mensajeros de Mafeking”

Si bien esto no es coincidente con su primera declaración, resulta consistente con lo informado por los dos periódicos de diciembre y noviembre.

Nuevamente es necesario formular algunas conjeturas, ya que posiblemente la fecha oficial del 10 de febrero de 1900 (cuando Cecil se hizo cargo) tal vez  sea únicamente eso: una fecha oficial, y ello no obstaría a que anteriormente se hubiera puesto a los chicos bajo dominio militar. Sin embargo no resulta claro –y no encaja del todo con esta idea- que la primer mención oficial a los cadetes sea hecha por BP recién el 31/03/1900 (cuando anuncia  que el cuerpo aumentó a 16 miembros) y no antes.

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¿CUÁNTOS ERAN LOS CADETES DE MAFEKING?
Pretoria. Sudáfrica
Capital de la República Bóer de Sudáfrica
(Actualmente dentro de la Provincia Gauteng)
Domingo 4 de noviembre de 1900
Casi seis meses después de la liberación de Mafeking.

El semestre que transcurrió desde que dejó la maltrecha Mafeking había resultado un período desquiciado. Sucede que “la epopeya de Mafeking” fue seguida con intensa atención por los ciudadanos de muchas naciones del mundo, y -aunque mientras BP estuvo encerrado no lo sabía- a lo largo de los siete meses de Sitio se había convertido en una celebridad internacional para los millones de personas que se mantenían expectantes por  las vicisitudes de la pequeña ciudad y el atípico Coronel Ingles que la comandaba.

Los habitantes de  las Colonias, Protectorados y  Dominios del Imperio Británico, de Europa y de muchos otros países con inclinaciones anglófilas, elevaron a Baden-Powell a la categoría de “Héroe Mundial”, todos querían verlo, conocerlo y escucharlo.  En Lecciones de la Universidad de la vida BP narra una de esas primeras experiencias  en las que estaba aprendiendo a convivir con su recién adquirida fama. En agosto de 1900 emprendió  un  viaje en tren a Ciudad del Cabo:

“En varios lugares donde el tren se detuvo había largas líneas de campamentos de comunicación, y los hombres se arremolinaban alrededor del tren para aplaudir. Una súbita manía parecía brotar entre la masa y cada hombre parecía querer darme algo como recuerdo.”

El 17 de mayo de 1900 –el último día del Sitio- hubo exaltados festejos en países  tan remotos como Australia, Bahamas Hong Kong y Nueva Zelanda.

El desbordado júbilo por el fin del bloqueo llevó a que se inventara una palabra para definirlo: Maffick: “celebrar con alegría ruidosa y comportamiento hilarante” (American Heritage Dictionary of the English Language) y no se trataba de un vocablo cualquiera: era un verbo:

“Cuando la noticia del alivio de la guarnición llegó a Inglaterra, las celebraciones públicas eran tan exuberantes que “maffick” se convirtió en un verbo que significa celebrar ruidosamente!” (Random House Kernerman Webster’s College Dictionary)

Monotemáticos y conceptuosos copetes de diferentes periódicos de Inglaterra, Australia y Nueva Zelanda ensalzando a Baden-Powell

Los reportes de la Colonias daban cuenta que en los últimos seis meses se registró una inusitada cantidad de padres que bautizaban a sus hijos con el nombre “Mafeking”. Durante el año 1900 en Inglaterra y Gales el nombre “Baden”  trepó al número 51 de los más utilizados dentro de un menú de más de 1500 nombres disponibles.

En noviembre BP se encuentra en Pretoria comenzando la tarea que en el mes de agosto se le encomendó: crear una fuerza policíaca para la región, los Constabularios (Aguaciles) de Sudáfrica.

Fruto de su inusitada popularidad mundial, el atareado Coronel se ve asediado por una montaña de correspondencia; como puede la clasifica y trata de contestarla. Le llama su atención un abultado paquete que contiene un neceser de madera,  un cepillo para el cabello y una  carta de un grupo de niños ‎neozelandeses.  Los chicos del pueblo de la Bahía de Hawke decidieron rendirle tributo por su inspiradora hazaña, y organizaron una colecta para comprar el obsequio;  conmovido por el gesto decide responderles.

Uno puede imaginarse una sonrisa divertida  en el rostro del calvo Baden-Powell cuando escribe:

“…y se las arreglaron  para leer mis pensamientos, porque yo quería un cepillo para el  pelo. Se han agotado  en las tiendas en Pretoria y  durante la guerra que tal cosa no era obtenible, por lo tanto, me siento muy agradecido por un artículo tan útil.

La respuesta escrita en su despacho el 4 de noviembre, llega a destino el 27 de diciembre de 1900, y un día después es reproducida por el periódico local de Whetukura, el  Manawatu Standard, edición Nº 6891.

Continúa BP:

Ustedes  preguntan si había niños y niñas en Mafeking. Sí; había unos trescientos de ellos. De los muchachos, cerca de  cuarenta se formaron en  un cuerpo de cadetes, e hicieron el trabajo más útil como mensajeros  y ordenanzas durante el Sitio. Y las chicas mayores se hicieron útiles para ayudar a sus madres en la cocina, con el fin de sacar el máximo provecho de la pequeña cantidad de comida que tenían, y en ayudar en el cuidado de los niños más pequeños. Por lo tanto todos tomaron su parte del trabajo, y desempeñaron de sus funciones sin dejarse asustar por las bombas  del enemigo, y con paciencia soportaron todos los terrores del estado de sitio, aunque algunos de ellos fueron heridos y muertos”

De acuerdo a su Reporte Oficial, la población en Mafeking durante el primer mes del Sitio  era de :

“1.074 Hombres blancos; Mujeres blancas, 229; Niños Blancos: 405.”

Es decir que según estos datos –que provienen del censo que Baden-Powell ordenó relevar el 30 de noviembre de 1899- , el 10 % de la población infantil de Mafeking se sumó al Cuerpo de Cadetes.

Por supuesto que la estadística deja afuera a los nativos y mestizos, de la que no existen datos precisos, ya que sólo se registró que en la aldea había:

“Baralongs, 5000, Fingoes,  Shangans, y nativos de la región: 2000.Total, entre 7000 y 8000”

Ninguno de los Cadetes era nativo o de piel morena, algo que no resulta sorprendente dada las diferencias raciales y sociales imperante en Sudáfrica.

Entre las Ordenes Generales que BP publicaba diariamente en el Mafeking Mail Special Siege Slip, incluyó las novedades del reclutamiento de Cadetes. Como ya hemos visto en entradas anteriores,  el 31 de marzo de 1900 se emitió el primero de ellos en los que se daba cuenta que “El establecimiento del Cuerpo de Cadetes de Mafeking se aumentó a 16  miembros en lugar de 14”

Una semana más tarde se dio a conocer  un nuevo anuncio;  el sábado 7 de abril de 1900 –  177º Día del Sitio se informaba:

 “ Con referencia  a la  Orden General No. 3, de 31 de marzo de 1900, los efectivos   del  Cuerpo de Cadetes de  Mafeking, se incrementaron a 21 miembros desde  esa fecha.”

Finalmente –en última de las comunicaciones que  se publicarían sobre el tema-  el martes 22 de mayo de 1900, 4 días después de finalizado el Sitio-  se anunció el aumento de los Cadetes:

El establecimiento del Cuerpo de Cadetes de Mafeking se incrementó desde el 14 de abril de 1900, a un total de 4 Sub Oficiales y 36 miembros.

La “cuentas oficiales” de BP entonces indican que:

  • Hasta el 31 de marzo de 1900 – los primeros 169 días del Sitio- el Cuerpo de Cadetes tenía una membresía de 14
  • Una semana más tarde aumentó a 21
  • Durante el último mes de cerco – los 40 días que transcurrieron entre el 7 de abril y el 17 de mayo de 1900- el grupo creció casi en un 100%, hasta alcanzar la cantidad final de 40 miembros, lo cual resulta consistente con la carta de Baden-Powell a los niños de Nueva Zelanda.

El listado empleado para el pago de Subsidios de los Cadetes muestra que antes del Sitio se habían registrado 26 muchachos, lo que en principio contradice el número inicial de 14 chicos.  La explicación para esta incongruencia tal vez la constituya la edad de los Cadetes. Aunque había 26 jóvenes inscriptos en 1898, para cuando comenzaron las hostilidades aquellos que habían cumplido 16 años de edad fueron transferidos a la Guardia Civil; y los que sabían disparar se incorporaron a los Rifleros de Bechuanalandia.

Aunque gracias a estos datos  es posible establecer con relativa certeza la cantidad de miembros del cuerpo, lamentablemente Baden-Powell no publicó los nombres de los chicos.

Imagen Superior  El Cuerpo de Cadetes de Mafeking. El Primero a la izquierda es el Sargento Mayor Warner Goodyear. Dado que en la formación se observan 19 Cadetes –y suponiendo que todos los que estaban en servicio en ese momento posaron para el fotógrafo-   ello indicaría la imagen se tomó antes del 31/03/1900, fecha en la que el Cuerpo aumentó  a  21 efectivos.  Se aprecia que todos lucían birretes y una bandolera cruzada sobre el pecho. Según el testimonio el ex Cadete Linden Bradfield Webster, las chaquetas eran color caqui con botones de hueso. Más tarde, en una segunda etapa, usarían chaquetas con botones metálicos.

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EN LA  PRÓXIMA ENTRADA :  COMENZAREMOS A DESUBRIRIR ¿QUIÉNES ERAN LOS CADETES ?:  NOMBRES, EDADES CIRCUNSTANCIAS PERSONALES Y ALGUNOS ROSTROS DE LOS MUCHCHOS MENSAJEROS


Este artículo forma parte de la serie El Sitio de Mafeking: viejos temas, nuevos materiales que pueden leer cada viernes en el Blog de La Roca del Consejo.
El primer capítulo lo pueden encontrar aquí.
Las fuentes documentales en las que se basan las investigaciones se pueden consultar en el listado aqui.
Los impacientes y los curiosos pueden adelantarse a la lectura descargando mis libros de  investigación documental sobre el Sitio de Mafeking, disponibles en el Wiki de La Roca:

Mafeking Ciudad Subterránea (Parte 1)

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