Mafeking, Ciudad Subterránea: Capítulo 6 Parte 2

EL PRIMER PRISIONERO DE GUERRA (Segunda Parte)

Mafeking.
Miércoles  11 de octubre de 1899
Segunda parte

Una semana antes el Coronel había advertido a la población que con el arribo de los efectivos bóers llegarían los bombardeos sobre la ciudad y ofreció trasladar a las mujeres y los niños que quisieran alejarse del peligro de la guerra; ahora había llegado el momento de cumplir su promesa.

El destino elegido para poner a salvo a los refugiados fue la ciudad de Kimberley en la jurisdicción de la Colonia del Cabo de Buena Esperanza, 363 km al sur de Mafeking,

Los informes de inteligencia daban cuenta que  los  Bóers estaban acechando la zona y tomando posiciones en el campo;  por lo tanto el viaje constituía una empresa  riesgosa.

Baden-Powell confió al Teniente Nesbitt la misión de resguardar el contingente.

Del análisis de los hechos que posteriormente tuvieron lugar, se deduce que las instrucciones que el Coronel impartió al oficial son las siguientes

  • Alistar uno de los dos trenes blindados y equiparlo con armas y municiones.
  • Reclutar un grupo de voluntarios que estuvieran dispuestos a embarcarse en la peligrosa excursión.
  • Escoltar y proteger al tren con civiles hasta la estación ferroviaria de
  • Luego, en el camino de regreso hacer un alto en la estación de Vryburg – 160 km al sur de Mafeking- y allí recoger dos cañones de 7 libras y municiones para reforzar la magra dotación de  artillería de la defensa.
  • Regresar a Mafeking tan ponto como fuera posible.

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Del hangar de los talleres del  ferrocarril se sacó a una formación regular, y se la llevó hasta la estación de pasajeros. De acuerdo a las fotografías de la época, un vagón de pasajeros estándar tenía dos filas de doble asientos de madera, lo que le daba una capacidad para 32 viajeros. No existe un dato exacto sobre la cantidad de personas que salieron de la ciudad, algunos autores sostienen que eran “unas doscientas mujeres y niños” así que es posible que a  la locomotora se le engancharan unos  7 u 8 vagones, y tal vez algún furgón de carga para trasladar pertenencias y equipaje.

En las vías ya estaba esperando el tren blindado que custodiaría la travesía. La locomotora acorazada llevaba impreso el número “108”, lo que permite rastrear los datos en los registros de su fabricante Dübs and Company, de Escocia. Se trataba de una potente máquina CGR 3rd Class 4-4-0 de 58 toneladas de peso, con energía a vapor proporcionada por una caldera a carbón.  El número también indica que corresponde al registro de fábrica  2539 y por lo tanto  forma parte de un lote de 24 locomotoras numeradas del 93 a 116 que se manufacturaron en 1899 y entregaron a principio de ese año, por encargo por el Gobierno de Colonia del Cabo.

El Jefe de Estación  -James Quinlan- había sido el responsable de confeccionar la lista de viajeros y ahora junto a Nesbitt controlaba que todos los registrados  abordaran el convoy. Una vez completos, los dos trenes  salieron de la ciudad el miércoles 11 por la tarde.

Unos días más tarde Quinlan sería encarcelado por B.P.,  acusado de espionaje.

Nesbitt no volvería a Mafeking.

Imagen ampliada de la numeración estampada en el tren blindado del Teniente Nesbitt “108”

Mafeking, 11 de octubre de 1899. Un fotógrafo captó la imagen del último tren que salió de la ciudad, sobre el andén el Teniente Nesbitt habla con un oficial, a la derecha el Jefe de Estación James Quinlan

 

Kraaipan, Sudáfrica
72 Km al Suroeste de Mafeking

La de Kraaipan fue una batalla perdida por los británicos –nada menos que la primera batalla de la guerra- y por lo tanto no resulta sorprendente que la información gubernamental sea escueta, ambigua y carezca de detalles.

La derrota supuso un revés político, moral y publicitario para el Imperio, los bóers capturaron el tren, secuestraron el armamento y las municiones, interrumpieron el tráfico, cortaron el telégrafo y obtuvieron su primer prisionero de guerra: un Teniente del equipo de oficiales del ya famoso Robert Baden-Powell.

Conocer como se desarrollaron los hechos y cuál fue el destino de Nesbitt, es una tarea compleja que además ofrece resultados inciertos.

De forma sumaria pueden señalarse los únicos  hechos en los que coinciden tanto las fuentes oficiales como las periodísticas de ambos bandos:

  • El tren blindado que comandaba el Teniente Nesbitt, llegó a Kimberley junto al tren con civiles, sin novedades. Los pasajeros se quedaron en la ciudad. El Teniente con el tren blindado emprendió el viaje de vuelta.
  • De camino a Mafeking se detuvo en Vryburg y cargó el armamento que le encargó B.P.
  • Al llegar a Kraaipan su tren descarriló debido a que los Bóers habían removido un tramo de las vías
  • Fue atacado por los Bóers el 12 de octubre
  • En la mañana del día 13  fue capturado junto a sus hombres.

Baden-Powell, en su reporte oficial del 18/5/1900 sólo se limita a señalar que

Había vagones blindados hechos en Bulawayo  y en Mafeking. Llegó solo uno de ellos, el otro fue atacado por el enemigo y capturado en Kraaipan”

El Informe oficial británico  – Publicado el 8 de mayo de 1901 en The London Gazette -Edición Nº 27190- recoge el reporte del Teniente Coronel R. G. Kekewich, Jefe de Estado Mayor en  Sudáfrica. En su punto número 16  señala que  – entre la noche del 12 y la mañana del 13 de octubre de 1899-

El tren blindado fue  completamente destrozado por el fuego de artillería del enemigo. El conductor escapó, pero de los hombres que componen la fuerza  británica  una parte cayó en manos del enemigo y otros fueron asesinados.”  

Sin embargo  prácticamente invalida sus palabras anteriores cuando un párrafo mas adelante agrega “No he recibido ningún informe oficial dando detalles de lo que ocurrió en esta ocasión.” Cabe preguntarse entonces, si la información anterior es correcta, ya que Kekewich reconoce que no tiene detalles sobre los sucesos.

Puertas adentro de Mafeking la información no era mucho mejor, el periódico local –citando a una publicación bóer que no identifica- en su edición del 20 de octubre de 1899 informa que los enemigos escribieron que los británicos “…teniendo nueve hombres heridos de gravedad, dejaron de disparar y se rindieron. Un Capitán  y 31 hombres fueron hechos prisioneros. No hubo víctimas de nuestro lado.”

  • El “biógrafo Scout” William Hillcourt, sostiene que “el blindado llevaba 15 colonos de Mafeking que se ofrecieron como voluntarios.”
  • El diario Australiano Sidney Morning Herald del 16/10/1899, sostiene que a Nesbit lo acompañaban 15 soldados montados y algunos trabajadores. Nesbitt y el conductor resultaron heridos pero los demás fueron capturados ilesos”
  • El periódico Ingles The Press, (Edición 10526, 12/12/1899) informa que el tren blindado estaba a cargo del Capitán Randolph Cosby Nesbitt, Ganador de la Cruz de la Victoria
  • El Daily Telegraph (Edición 4556 – 21/10/1899) cita declaraciones del líder Bóer y presidente del Transvaal Paul Krugger que manifiesta que “…el Teniente Nesbitt y otras siete personas de su grupo, que fueron tomados prisioneros por los Boers, resultaron heridos gravemente en la acción.”
  • El Launcestone Examiner (un medio australiano) del sábado 21 de octubre de 1899, cita también al presidente Kruger, pero diciendo que Capturó a Nesbitt y a 8 hombres…”
  • El diario norteamericano San Francisco Call, (Volumen 86, Numero 142, 20 October 1899) , titula: “EL CAPITAN NESBITT Y SUS HOMBRES NO ESTÁN MUERTOS y explica El Capitán Nesbitt y siete hombres fueron gravemente heridos, ninguno resultó muerto, todos los prisioneros están bien
  • El Libro del holandés Frederick Rompel “Heroes de la Guerra Boer” (1903) señala que se llevaron al Capitán Nesbitt y sus 30 hombres presos.”
  • La compilación oficial de la historia de la guerra realizada por el Mayor General Sir Frederick Maurice para el  Gobierno Británico,  (Volumen 2 pagina 47)  informa que los capturados fueron “el  Capitán Nesbitt y 26 hombres de la Policía Montada

A la Izquierda: Ampliación de la Fotografía del Teniente Nesbitt tomada por David Taylor. A la Derecha: Retrato de Nesbitt publicado por el diario San Francisco Call el viernes 20 de octubre de 1899, con la leyenda “CAPITAN NESBITT”

 

En la próxima entrada seguiremos el derrotero del Teniente Nesbitt, el primer prisionero de guerra

 


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