Mafeking: Ciudad Subterránea. Capítulo 3 Parte 3

UN LUGAR PARA LOS OFICIALES (Ultima Parte)

(Una recorrida por la Sede de los Oficiales de BP y algunas historias de desigualdades)

Los daños sufridos por la propiedad del Dixon’s Hotel  no impidieron que el establecimiento siga trabajando, durante los siguientes cinco meses continuó prestando servicio a sus huéspedes, además de seguir siendo el punto de referencia para la ciudad. Con los  diferentes testimonios de los sitiados y  la documentación existente puede establecerse que

  • El Comité de Evaluación de daños hizo todas sus reuniones  en sus salones
  • El Jefe de la Oficina Postal, Sr. Howat, publicaba en la recepción el itinerario de la bolsa de correo para recibir cartas de los soldados.
  • En sus oficinas se recibían las contribuciones de los “escritores locales” que narraban las anécdotas del sitio
  • Los telegramas que no habían sido entregados en mano, debían pasar a retirarse por el lobby del Dixon
  • La Comisión Pro-Monumento a los caídos –presidida por Baden-Powell-, se reunía en sus salones.
  • La venta de entradas para varios conciertos y espectáculos, se hacía desde su administración
  • El sorteo de la rifa que tuvo por premio una Enciclopedia Británica, se hizo en sus dependencias

El 9  enero de 1900, de común acuerdo con otros comerciantes, el gerente del Dixon  Sr, Campbell, anunció un aumento de precios para las bebidas alcohólicas que se servían en  su concurrido bar.

El Periodista Angus Hamiltón, parecía indignado por la avidez de los mercaderes, cuando registró el hecho en su crónica del 20 de enero de 1900:

Aumento de Precios“Los tenderos y los propietarios del hotel, y de hecho cualquiera que pueda encontrar cualquier posible excusa para hacerlo, han triplicado el precio de sus productos, aduciendo  que la inflación se debe al estado de sitio.. Una clavija de whisky cuesta   1 chelín con  6 peniques,  1 chelin un vaso de gin,  el brandy 1 chelin por vaso,  la cerveza negra larga 4 chelines, y la cerveza  corta 2 chelines. En tiempos normales el whisky se vende a 5 chelines  por botella. Esta tasa aumentó hasta 18 chelines por botella y 80 por caja. El brandy que solía costar 1 chelín y 4 peniques, ahora vale 12 chelines  por botella; la diferencia en la cerveza es casi del 200 por ciento”  “…se me informó que la principal razón para el aumento de sus precios era obstaculizar que  la soldadesca local se convierta al estado de ebriedad; este repentino respeto por el bienestar moral de la guarnición por parte de los encargados del salón está en desacuerdo con sus prácticas anteriores, y es en realidad el endeble pretexto por el cual tratan de condonar un acto casi injustificable

Más allá de la avaricia de los comerciantes  y de su práctica inmoral en tiempos de guerra, esta información contradice a los datos que Baden-Powell consignó en su informe oficial. Allí indica:

“También me hice cargo de todas las tiendas de alimentos, forraje, licores y suministros indígenas, etc., y dispuse que todo se racionara convenientemente” ““Todo el licor fue requisado y repartido  en pequeñas medidas a las tropas en las noches húmedas, y creo que con eso he salvado a los hombres de muchas enfermedades.”, dando a entender que el alcohol en la ciudad era administrado exclusivamente por el comando militar.

El  aumento de precios de las bebidas ocurrió cuando el Sitio ya llevaba 90 días, por lo tanto los datos del informe no son correctos, ya que es evidente que al menos los comercios más importantes, continuaron expendiendo bebidas.  Un elemento que evidencia aún más esta contradicción lo provee el segundo al mando en Mafeking, el Mayor Lord Edward Cecil, cuando el mismo 9 de enero publica una Orden General informando a los hoteles y bares de Mafeking  que sus puertas deberán cerrarse obligatoriamente para el personal militar a las 18 hs, la medida obedece a:

“Los constantes y graves males recurrentes derivados de la venta de bebidas  a los soldados y otras personas del servicio militar”  limitando el expendio a los pasajeros y huéspedes del hotel.  Por supuesto que una orden así requería –indefectiblemente-  autorización del Comandante para ser publicada.

La información disponible no permite esclarecer con certeza por qué B.P. asegura haber confiscado el alcohol, mientras que es notorio que las grandes empresas siguieron vendiéndolo, y  varios soldados paseaban borrachos por el pueblo.

Tal vez sólo se requisó el licor de las viviendas particulares, o el stock de los pequeños almacenes.

Aunque sólo es una conjetura, es  posible imaginar  que quizás el Coronel sencillamente sucumbió a la presión de los importantes hoteles –como el Dixon- que necesitaban seguir manteniendo su habitual provisión de alcohol para servir a su ilustre clientela: las personas más importantes, influyentes y adineradas de Mafeking, quienes con seguridad se habrían opuesto si los militares los privaban de su “copa a las 7 de la tarde”.

Los exDixon Suspension de Serviciocelentes servicios del Dixon solo se vieron afectados sobre el final de la guerra; recién el viernes 11 de mayo, el 211º día de Sitio,   el hotel mostró alguna señal de estar pasando dificultades, una mínima concesión en su orgullosa prestación, que informó con un anuncio en el periódico Mafeking Mail Special Siege Slip:

Lamentamos que, debido a la condición de racionamiento a la que estamos reducidos, será absolutamente imposible por más tiempo,  atender a los clientes de los domingos.”

Mafeking. Sudáfrica.
Jueves 24 de mayo de mayo de 1900.
Una semana después del fin del bloqueo.

Los festejos por el cumpleaños octogésimo primero de   Reina Victoria del Reino Unido, fueron  presididos por el Coronel Baden-Powell  y se  iniciaron en la Plaza del Mercado, con un desfile de las tropas que habían defendido a la ciudad. Luego en la Zona de Recreación, tuvo lugar  una tarde de  eventos deportivos para soldados y civiles: cinchada, lucha en poste, lucha a caballo, carrera de 100 yardas planas, campeonato de polo para 8 equipos, y carrera de embolsados. Finalizada la entrega de premios, la jornada  terminó con el Himno Good Save The Queen.

Por la noche el Coronel Baden-Powell ofreció un banquete para todos los oficiales que participaron en la defensa y en el contingente militar que liberó a la ciudad.

Comprensiblemente, la cena tuvo lugar en el Hotel de Dixon

Cornwall, Reino Unido
19 de junio de 2014.
Obituario

La Real Sociedad de Medicina informa la lamentable pérdida del Dr. Allan St John Dixon, la  mayor figura de la Reumatología en Gran Bretaña. Allan -quien fue condecorado con la Orden del Imperio Británico por sus extraordinarios  aportes a la ciencia.- fue un pionero en reconocer la importancia de la participación del paciente en su propio tratamiento, en un momento en que la mayoría de los  médicos les decían a los  pacientes lo que era bueno para ellos y lo que debían  hacer. En sus 92 años de vida fundo varias organizaciones benéficas y científicas, entre ellas Sociedad Nacional de Osteoporosis, Instituto de Investigación Para el Cuidado de los Ancianos y la Sociedad Nacional de la Espondilitis Anquilosante. El Dr. Dixon era nieto de Thomas Dixon, un pionero que a fines del siglo XIX  construyó una serie de hoteles en Sudáfrica, especialmente el ‘Dixon’s Hotel’ que se convirtió, en el cuartel general de Baden-Powell durante el sitio de Mafeking.

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La asimetría existente entre el lujo de las comidas del Hotel Dixon,  y las privaciones y el hambre que sufrió la mayoría de la población de Mafeking es algo difícil de justificar.

A Baden-Powell no se lo acusa de haberse beneficiado de esa situación –de hecho son muchos los registros que informan que el comía la misma ración que sus soldados- sino que se le reprocha el haber permitido esa inequidad.

En Lecciones de la Universidad de la Vida, escrito en 1933,  dejó un comentario sobre el tema

Al mismo tiempo, como es natural, empezamos a tener angustia por el abastecimiento de alimentos, todos estaban estrictamente racionados, y mi desventurado Estado Mayor tenía que vivir con una ración menor que la del resto de los hombres, así pudimos darnos cuenta qué poco era lo necesario para que pudiéramos seguir adelante, y que al mismo tiempo los hombres no podían quejarse que los oficiales vivían en la abundancia, mientras que ellos estaban muriendo de hambre”

Las comprensibles críticas a su conducta se sustentan en el arbitrario y cuestionable proceder a la hora de confiscar  la comida de la ciudad, cuando  permitió que el Dixon y sus clientes  mantuvieran esos inadmisibles privilegios.

Brian Gardner en su libro Mafeking: Una leyenda Victoriana (1966) señala que “muchos nativos fueron flagelados por robar comida, mientras que en el hotel se servía caviar

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Algunos comentarios extra:

  • El Hotel de Dixon continuó funcionando al menos hasta 1957, fecha de la que datan los últimos registros que encontré.
  • Los Marlborough –la familia política del Capitán Wilson se había vuelto famosa internacionalmente casi 200 años antes, cuando a John Churchill,Duque de Marlborough,  se lo dio por muerto en la batalla de Malplaquet en 1709, y los Franceses –sus oponentes- le dedicaron  una canción burlona, que pronto se difundió por toda Europa: “Marlbrough s’en va-t-en guerre”. Cuando la canción pasó por España, el nombre del Duque fue deformado en la traducción y  la pegadiza melodía terminó convirtiéndose  en una de las canciones infantiles  más populares y reconocibles de la historia: “Mambrú se fue a la guerra”.
  • El Capitán Charles Fitzclarence fue herido en tres oportunidades mientras comandaba su escuadrón frente a los Bóers. Fue condecorado con la medalla al valor por su trabajo en Mafeking.
  • El Capitán Douglas H. Marsham, cayó en acción el 31 de octubre de 1899, durante un combate en Cannon Kopje
  • El Teniente Lord Charles Cavendish-Bentinck fue herido en combate.
  • Lady Sarah Wilson fue prisionera de los Boers y espía para Baden-Powell. Pese a su aparente frivolidad e indolencia, se hizo cargo de uno de los hospitales de guerra en Mafeking y fue condecorada por su desempeño en el Sitio..
  • El fragmento del mapa que se incluye en el texto es un extracto del plano trazado por el Topógrafo Oficial del Gobierno J.R.O. Arnot, la imagen corresponde  a la reproducción del mapa publicada en el libro “The Times: History Of The War”:- L.S. Ameri – (1906 – pagina 598 Capítulo  XVII del Volumen 4).  Para este trabajo  coloreé la cuadricula y el círculo;  y agregue el cartel Dixon´s Redan que en el original –escrito en color rojo-  fue cubierto con la leyenda “Marquet Square” en color negro.

La próxima semana nuevas historias de Mafeking Sitiada


Este artículo forma parte de la serie El Sitio de Mafeking: viejos temas, nuevos materiales que pueden leer cada viernes en el Blog de La Roca del Consejo. El primer capítulo lo pueden encontrar aquí.
Los impacientes y los curiosos pueden adelantarse a la lectura descargando mis libros de  investigación documental sobre el Sitio de Mafeking, disponibles en el Wiki de La Roca:

Mafeking Ciudad Subterránea (Parte 1)

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